Nederlandse vs. Amerikaanse verjaardagen op de werkvloer – Deel II

Eten en verjaren, geven en krijgen

Deel I van deze blogpost focuste op de manieren waarop verjaardagen op de werkvloer gevierd worden in Nederland en de VS. In deel II gaan we dieper in op ‘gevoeligere’ verjaardagskwesties in de VS en wat verjaardagen zeggen over de betekenis van relaties in beide culturen.

In de VS, waar eerlijkheid en gelijkheid hoog in het vaandel staan, zijn verjaardagen van medewerkers een bron van polarisatie geworden. Er wordt dan ook veel gediscussieerd over het feit of een calorierijke taart eten in een van obesitas doordrongen samenleving wel een goed idee is. Anderen zullen zich dan weer op hun recht op privacy beroepen, omdat discriminatie op basis van leeftijd op de werkvloer tegenwoordig een gevoelig onderwerp is. Alles komt echter neer op de overtuiging dat ‘wat voor één iemand goed is, ook goed is voor alle anderen’.

De tegenstellingen tussen de Nederlandse en Amerikaanse verjaardagen zeggen veel over de relatie tussen het individu en de groep. Dat je in Nederland in de spotlights staat op je verjaardag, is niet altijd een cadeau. Het houdt immers ook verplichtingen in, zoals het meebrengen van taart en het betalen van de drankjes. In de VS moeten anderen echter iets voor jou doen en wordt er niets in ruil verwacht, ongeacht of je je verjaardag nu thuis of op kantoor viert.

Het is niet alleen mijn verjaardag

De Nederlanders zijn ervan overtuigd dat niet alleen jij, maar ook je naasten gefeliciteerd moeten worden wanneer je jarig bent, en daar heb ik het knap lastig mee gehad. Ik herinner me nog goed de eerste keer dat ik mijn telefoon opnam toen mijn Nederlandse vriend jarig was. Zijn moeder belde en wenste me heel enthousiast proficiat! Ik was verbaasd en stond met mijn mond vol tanden, en zei toen: “Euh, ja, het is Martins verjaardag.” Ik begrijp het nu, en wanneer ik naar een Nederlands verjaardagsfeestje ga, feliciteer ik iedereen die er aanwezig is, ook al weet ik in godsnaam niet wie ze zijn. Ik speel gewoon op veilig.

Het feit dat die nieuwe mijlpaal door iedereen gedeeld wordt, is nog maar eens het bewijs van de unieke visie van Nederlanders op individuele en groepsrelaties. Enerzijds zijn verjaardagen bijna heilig en bijzonder belangrijk, zowel thuis als op de werkvloer. In de Nederlandse cultuur is je eigen verjaardag of die van een familielid het perfecte excuus om zakelijke afspraken te vermijden of te annuleren. Anderzijds zouden Amerikanen met stomheid geslagen zijn als je nog maar zou suggereren om een belangrijke meeting te verplaatsen voor een verjaardagsfeestje.

Het is niet zo dat Amerikanen verjaardagen niet belangrijk vinden. Ze zien het gewoon als een privéaangelegenheid. Omdat Amerikanen de neiging hebben om hun relaties in groepen en categorieën onder te verdelen (werk, sport, school, …), betrekken ze alleen de juiste groep bij hun verjaardagsfeestjes. Verjaardagen worden over het algemeen dan ook thuis of op restaurant gevierd, na de werkuren en in het gezelschap van familieleden en een paar vrienden. Ook over de datum zijn ze flexibel. Amerikanen geven er de voorkeur aan een datum te kiezen waarop de meeste mensen beschikbaar zijn, en niet zozeer de datum van de verjaardag zelf. Daarom worden feestjes vaak maanden voor of na de eigenlijke verjaardag gepland.

Hoe moet je omgaan met verjaardagen op een internationale werkplek?

Omdat verjaardagen in elke cultuur iets anders betekenen, kan het ruzie veroorzaken als je ze negeert. Wanneer mensen voelen dat datgene wat ze belangrijk vinden niet gerespecteerd wordt, ontstaat er verontwaardiging en apathie. Een taakgerichte Amerikaanse leidinggevende weet misschien niet hoe gevoelig dit onderwerp ligt en loopt het risico dat zijn collega’s en ondergeschikten zich minder zullen inzetten.

Maar wanneer je zakendoet met Amerikanen, is het ook belangrijk om de ‘eerst werken’-attitude te respecteren en te beseffen dat Amerikaanse bedrijven hun succes net aan die attitude te danken hebben. Je staat misschien niet in de spotlights op kantoor, maar als je een Amerikaan vertelt dat je jarig bent, word je vast en zeker gefeliciteerd en na het werk getrakteerd op een drankje!

Lisa

Lisa RossLisa is executive coach en crosscultureel consultant. Ze verzorgt Akteos trainingen over virtuele communicatie, wereldwijde teams en de Amerikaanse bedrijfscultuur.

Lees meer van Lisa:

Laat wat van je horen

*